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【期刊名称】 《国际商法论丛》
对外贸易法律制度若干问题
【作者】 沈四宝【作者单位】 对外经济贸易大学法学院{院长}
【分类】 国际法学【期刊年份】 2004年
【期号】 1(第6卷)【页码】 1
【摘要】 本文分四个部分
  第一部分介绍了对外贸易法律制度的概念、特点、地位和作用。对外贸易法律制度,是指一国对其外贸活动进行行政管理和服务的所有法律规范的总称。它具有如下一些特点:(1)调整的是国家管理对外贸易这一纵向法律关系的,属于公法范围;(2)已经突破了传统意义上的只调整货物进出口关系的范围;(3)对外贸易法律制度是与 WTO及国际惯例靠得最近受其影响最大的一个部门法,因此它必然带有深刻的国际法的烙印。
  从美国、欧盟及日本等国的对外贸易法律制度来看,对外贸易法(简称外贸法)的特殊重要地位集中表现在:(1)由最高权力机关立法。(2)由最高行政长官负责实施。(3)外贸立法及其实施措施都强调对国内产业的保护及对外出口的鼓励。
  一部法律的重要性,是由该法律调整的对象和范围决定的。对外贸易法是调整一国对外贸易及投资法律关系的。因此,对外贸易在一国的重要作用决定了对外贸易法律制度的特殊重要地位和作用。
  第二部分主要介绍国际贸易的基本规则。综观各国对外贸易法,尤其是西方贸易大国的对外贸易法,其核心问题主要集中在以下几个方面:对外贸易经营权、国营贸易、贸易救济措施、贸易壁垒调查、自由贸易区和透明度原则。
  第三部分阐述我国对外贸易法律制度的组成、特点、发展历程及其巨大作用。对外贸易法律制度由宪法、对外贸易法、行政法规、规章组成。它是从建国初开始逐步建立起来的,它的发展可以分成如下三个阶段。我国外贸外资的成就是近20年来拉动国民经济迅速发展的一支重要生力军;此外,我国健全的对外贸易法律制度在发展我国的对外贸易中起了实质性的推动作用。
  第四部分探讨了如何修改我国现行对外贸易法的问题。在修改我国对外贸易法时,不仅要在一些具体问题上体现我国外贸实践的新要求,而且应在立法理念上,立法体例上作出相应调整,以使其能适应世界经济全球化给我们带来的挑战;在未来的对外贸易法中,应该把已经成熟的散见于各行政法规以及部门规章中的外贸制度,统一列入对外贸易法,以维护其统一性,以增强其透明度;建议将“非歧视原则”,一般地取消数量限制原则,“关税减让”,“透明度原则”,贸易壁垒调查,原产地规则,自由贸易区等规则订入对外贸易法;未来的对外贸易法应该是体现政府管理外贸和服务于外贸的两种功能;增加我国外贸法的开拓和防御能力;我国对外贸易法应转变管理重心,向对内放宽管制、对外加强职能的方向转变。我国在对外贸易活动中,可在履行WTO义务和我国有关承诺的基础上,利用WTO的例外条款,结合我国的具体国情,进一步用足用好许可证等贸易管理手段和反倾销等贸易保护手段。我国《对外贸易法》应是合理的外贸促进法,这既符合WTO规则又适合中国国情的管理法,使其成为有效的贸易防御法和积极的市场开拓法,以便能遏制国外贸易保护主义,拓宽我国的贸易和投资。
【全文】法宝引证码CLI.A.1196513    
  一、对外贸易法的概念及其重要意义
  (一)对外贸易法的概念
  对外贸易法,是调整国家为促进和发展对外贸易、保护本国经济利益,实施国家在对外贸易方面所承担的国家义务,对本国的对外贸易活动进行管理所形成的行政管理关系的法律规范的总称。
  对外贸易法,作为一国管理从事对外贸易和对外投资的基本法,它调整的对象和范围是十分广泛的。
  从主体来说,既包括从事对外贸易活动的国家和国际组织,也包括不同国家的公司、企业和个人。它所调整的贸易关系则主要集中在国家实施其管理对外贸易活动过程中同企业、公司及个人之间所发生的各种关系。
  外贸法属于经济法范畴,调整的是国家管理经济的纵向法律关系。
  要说明的是,传统意义上的对外贸易法调整的只是有形货物,即货物进出口关系的,但现代对外贸易法,既包括货物贸易,也包括服务贸易,如金融、保险和电讯等,还包括技术贸易。严格地说,对外投资是一国对外贸易的延续和发展。
  对外贸易法的宗旨是发展对外贸易和投资,维护对外贸易秩序,保护国内产业安全,促进一国经济稳定发展,改善人民的生活水平。
  (二)对外贸易法在当今世界各国中具有特殊重要的地位和作用
  一部法律的重要性,是由该法律调整的对象和范围决定的。对外贸易法调整的是一国对外贸易及投资法律关系。而在当今世界,各国外贸对国民经济发展的作用越来越大,外贸法地位也日趋重要。随着WTO在国际贸易中的影响日益加大,随着世界经济全球化进程的加快,尤其是经济大国的经济发展,对国际贸易的依存度越来越高。所谓外贸依存度,是指一国对外贸易总额(外贸进出口总额)与国内生产总值的比值,用于衡量该国经济对国际市场依赖程度的高低。经济最发达的占世界经济总量1/4的大国美国,外贸依存度为20.7%,日本作为世界经济第二大国,为20.1%。[1]这些国家重视外贸法的程度也愈来愈高。
  美国从其独立之日起,就特别重视外贸,至今已有200多年的历史,在200多年的外贸发展历程中,尤其是二战之后,美国已成为国际贸易中起主导作用的国家,但是从60年代起在日本及70年代日益强大的欧盟的强烈竞争下,使其外贸法既有管理本国进出口功能,又有在竞争中趋利避害的服务功能。“在美国,国际贸易是最热门的话题,外贸法也是最为社会关心的法规之一。因为它直接涉及美国人的就业问题,同时也直接影响美国人民的生活质量。”[2]
  因此,对外贸易法在这些西方贸易大国早已越出了一般部门经济法的范围,无论从立法和执法的角度,都赋予其特别重要的地位,给予非同小可的重视。
  美国宪法明确规定,对外贸易的管理权直接掌握和控制在国会手中。该对外贸易管理权是通过制定法律、批准条约、决定征税以及掌握开支等方式行使的。行政部门则负责外贸法的实施和执行。美国政府中负责对外贸易管理的机关决不只由商务部负责,它同时还设有其他部门共同负责,主要有美国贸易代表以及一个独立机构——国际贸易委员会。美国还专门设有国际贸易法院和联邦巡回区上诉法院,分别受理一审和二审的国际贸易案件。美国总统作为行政最高长官也发挥着重要的作用、享有很大的权力,他可以直接介入贸易事务并根据有关部门的建议采取措施,在是否采取保障措施、贸易禁运、贸易制裁等方面享有最终决定权。
  美国对外贸易法的内容丰富而具体,仅1988年“综合贸易与竞争法”就达1000多页,其内容涉及贸易待遇,包括最惠国待遇、国民待遇、互惠待遇、普遍优惠待遇、关税同盟与自由贸易区;进口救济与贸易秩序,包括反倾销法、反补贴法、保障措施、调整援助、[3]市场扰乱、[4]不公平贸易做法[5]和非经济原因[6]的进口管制;出口促进与管制,包括301条款制度[7]和贸易促进、出口管制。
  日本政府的贸易管理组织主要包括日本贸易会议、经产省、大藏省、日本银行、日本进出口银行、经济企划厅、公正交易委员会等。但日本贸易会议的主席由内阁总理大臣亲自担任,其成员包括经产省、大藏省、农林水产省、外务省、运输省等重点省大臣、日本银行及进出口银行总裁、公正交易委员会委员长、经济企划厅长官等组成。日本的特点是总理亲自处理,重要部门联手共管外贸。
  欧盟负责制定和实施贸易政策的主要机构包括欧盟委员会(欧盟的行政机构)、欧盟理事会(欧盟的执行机构)、欧盟议会(代表欧盟的公民)和欧洲法院。
  从上面分析可以看到,西方国家的外贸法的特殊重要地位表现在:
  (1)由最高权力机关立法;
  (2)由最高行政长官负责实施;
  (3)全国一盘棋,主要部门及其第一把手亲自参与对外贸易法的执行;
  (4)内容详细灵活,在管理国内进出口的同时,强调对国内产业的保护和拓展。
  (三)我国的对外贸易法应予以特别重视
  自从改革开放以来,尤其是近10年来,我国的外贸发展特别迅速。1978年进出口额仅为206亿美元,1994年贸易总额为2000多亿美元,而2002年我国的进出口额达到6200多亿美元,在世界贸易大国中的位置已上升到第6位;今年上半年的发展势头更是强劲。我国吸引的外国直接投资协议投资金额已达8300亿美元,实际投资额达4500亿美元。我国共批准设立三资企业已超过40万家。同样,我国国民经济对外贸的依存度也十分高,有经济学家统计,2002年我国国民经济对外贸的依存度高达44%。[8]
  尽管各国测算外贸依存度的方法不同,但是有一点是肯定的,即随着我国对外开放的深入发展,外经外贸工作在国民经济中的作用将越来越不可忽视,因此,作为调整外经外贸工作基本法的对外贸易法理所当然要得到应有的重视。但是相对于西方贸易大国,我国的对外贸易法起步晚,重视不够,当然这与我国长期以来进出口数量有限,国民经济对外贸的依存度弱有关,但是,从现在我国外贸的实际情况出发,外贸法的重要性已经凸现,外贸法应该予以重新定位并提到重要日程。
  (四)修改外贸法已经迫在眉睫
  1.1994年外贸法已经明显滞后
  我国第一部《对外贸易法》诞生于1994年。自该法颁布以来,它对我国政府统一对外贸易的管理,维护对外贸易秩序,促进社会主义市场经济的健康发展,起到了十分重要的作用。
  但是,随着我国对外贸易活动迅速发展以及加入WTO,该法的不少规定已经明显滞后。尤其是1994年对外贸易法强调了对进出口业务国内产业管理,忽视了对国内产业进行服务和保护。因此,如何使其成为既能与WTO规则保持一致,又能成为保护我国产业趋利避害的法律武器,这是摆在法律工作者面前的一个重要任务。
  2.我国防范和对抗国外贸易保护主义的紧迫需要
  由于世界经济疲软以及我国贸易和外汇储备的迅速增长,已经出现了不少国家先后对我国实行贸易保护主义措施。
  从1979年欧共体首例反倾销以来,国外针对我国的贸易摩擦与日倶增,而且贸易摩擦的内涵、方式、手段、贸易救济措施发生变化。各国通过国内立法,缩短程序、降低条件和标准、扩大自由裁量,包括扩大人为因素、任意性和随意性强。例如,美国外贸法337条,就授权国际贸易委员会针对国外不公平贸易做法进行报复。该条的特点是立案容易、程序简单、期限短以及制定标准低。该条事实上成为新的贸易壁垒。其他国家也通过立法,实施与贸易有关的贸易保护主义。
  据统计,单2002年一年,共计有18个国家和地区对我国出口产品提起反倾销和保障措施立案60起,其中反倾销案件45起,保障措施案件15起,涉及我国出口贸易金额达近10亿美元。特别是美国对进口钢铁产品实施201保障措施,引发全球钢铁贸易摩擦,对我国的钢铁产品输美造成较大负面影响。此外,以技术标准、检验检疫措施、知识产权保护、环保和劳工标准等为主要手段的技术性贸易壁垒有增无减,在相当程度上恶化了国际市场环境。[9]一些国家(如日本、欧盟等)大量运用技术壁垒,对我国出口产品设限,美国、韩国、日本、加拿大、印度、欧盟等已针对我国出口产品进行了特定产品保障措施立法,或启动了立法程序,而且印度对华纺织针机、美国对华座椅升降器等产品已先后进行了特别保障调查。一旦这些措施被滥用,将严重影响我国贸易出口。另一方面,中国也应该有制约他国的措施,这些措施必须有我国国内法上的依据。
  因此,修改《外贸法》,完善并增加有关对国外贸易保护主义做法的对抗和防范措施已成为当务之急。
  3.履行WTO协议和入世承诺的需要
  我国是在2001年11月11日完成入世法定手续的,我国入世时承诺,我们将通过国内立、改、废方式将WTO的基本原则及入世承诺转化成国内法,使我国的外经外贸法律制度与WTO的协议规定保持一致,并在全国境内统一实施。因此,修改外贸法已经是我国法制建设的当务之急。
  此外,我国国内外贸形势的飞速发展,以及依法行政的需要都是修改1994年对外贸易法的直接原因。
  二、当前对外贸易法的若干前沿问题
  综观各国对外贸易法,尤其是西方贸易大国的对外贸易法,称得上核心问题或前沿问题的集中在以下几个方面:它们分别是对外贸易经营权、国营贸易、贸易救济措施、贸易壁垒调查、自由贸易区和透明度原则。现分别简述如下:
  (一)透明度原则
  透明度原则是世界各国对外贸易法的重要内容之一,也是 WTO的基本原则。
  1.透明度原则的由来及其主要内容
  透明度原则源于西方世界。它早期是伴随着西方市场经济的发展进程而逐渐成熟起来的。作为商人,面临市场的巨大挑战,就要设法克服市场因政策法律变动而带来的不可预测造成的风险,商人们迫切要求市场具有相对的稳定性和可预见性。要求政府管理市场的法律、法规、规章、政策透明,以便公众能方便地获得政府管理和服务市场的信息。因此透明度原则早期又称之谓“阳光原则”或“知晓原则”。美国联邦政府经过29年—32年的经济萧条之后颁布一系列以证券法和交易法为基础的法律法规,被称之为“蓝天法”(BlueSky laws),即管理证券交易的法律必须像蓝天一样的透明。
  透明度原则的核心条款是关留总协定的第10条,此外其在13条、16条、19条都作出了规定,同时在GATT的第3条,TRIPS第63条,外贸政策审议机制的第2条等重要协议中都规定有类似内容。
  透明度原则概念的日趋明确,是在二战之后,它作为调整战后贸易制度的基本规范,被引入了“关贸总协定”,其内容逐渐明确,尤其是该原则被引入到WTO的各主要协议之中后尤为突出。随着 WTO影响的扩大,该原则得到了广泛的传播和应用。数十年以来,透明度原则已经成为各国外贸法的强制性规定而列入其主要条款。
  2.透明度原则的主要内容及其对国际贸易的重要影响
  根据WTO各主要协议的规定,透明度原则主要内容包括:
  一是公布和告知原则。该原则要求成员方管理机构必须将正式实施的与贸易有关的法律、法规、条例以及政策予以公布;必须将与另一成员方政府或政府机构签订的影响国际贸易政策的现行条约及政府协定,予以公布;在实施具体贸易过程中的法令、条例以及一般援用的司法判例及行政决定,都应迅速公布。
  二是关于行政和司法过程中的透明度。要求各成员管理外贸过程及审理外贸案件的过程透明,并要求能对政府管理外贸过程中的决定进行独立的司法审查。
  三是关于商业经济层面上的透明度。这个意义上的透明度是指商业、金融等经济活动信息的数量和质量以及从这些经济运行机构中获取的赖以交易的相关的可靠的信息的能力。管理机构应当在规定和强制执行信息传播机制上发挥着重要的作用,在这方面特别强调的是经济和金融信息的可获得性。
  程序规则以及商业金融信息的及时公布或公开,是WTO法律体系贯穿始终的基本要求。其适用范围已由货物贸易扩大到与贸易有关的投资措施,与贸易有关的知识产权保护以及服务贸易领域的法律规章、政策和其他行政措施或司法措施。当然,WTO对透明度原则也有例外,如公开会妨害公共利益,有损国家安全或损害企业正常的利益,例如商业秘密等,则可以不公开。
  透明度原则已经成为WTO基本原则中带有基础性的一项重要原则,能否切实地履行透明度原则,不仅是衡量中国承诺履行WTO 各项制度的法律基础,而且也是衡量中国遵守WTO各项法律义务的信用基础。
  3.我国外贸法中应规定透明原则
  中国依据WTO透明度原则的要求作出的郑重承诺将使中国的经济环境更具稳定性和可预见性。
  WTO要求各成员履行透明度原则的目的在于使得WTO各成员之间经济贸易交往是可预测的、稳定的和统一的,从而使贸易与投资自由化成为可能。为此,中国向世界贸易组织作出了如下承诺:
  (1)中国执行的有关或者影响货物贸易、服务贸易、保护知识产权及其外汇管理的法律、法规和其他措施,必须是已经公布的和世界贸易组织成员、个人和企业可以易于获得的。
  (2)任何有关外贸法律规定出台之前(但涉及国家安全等措施除外),都要有一段时间提请企业及各方面予以评论,以确保所颁布的规定符合实际情况和市场经济规则。
  (3)中国建立企业咨询点,其义务是应任何个人和企业的要求提供上述应当公布的措施的全部有关信息,对信息咨询的答复在收到要求后的30天内作出。如果延误,应当以书面形式通知并且说明理由。
  (4)重要的法律法规必须在全国统一实施,以避免地方主义的干扰。
  中国政府在原则问题上的承诺,关键的、或者说具有突破性的一点就是政府在管理外贸工作中取消内部文件(亦称红头文件),即凡是执行的,必须是公开的法规、规章制度和政策。
  中国之所以对履行WTO透明度原则迅速而全面地作出了上述承诺,表明了中国政府对该原则的重视,也表现了中国全面履行WTO各项法律规定的决心和能力。
  我国现行对外贸易法没有对透明度原则作出规定。该法第4条规定国家实现统一的对外贸易制度,依法维护公平的、自由的对外贸易秩序。第5条规定中华人民共和国根据平等互利的原则,促进和发展同其他国家和地区的贸易关系;第6条规定了最惠国待遇、国民待遇,但对外贸易法没有一个条款涉及透明原则。
  我国加入WTO后,首先应按照WTO的规则,对现存的外贸法律进行自查,在规定的期限内修改和废除与WTO不符的内容,在今后订立和修改外贸法律时,除了其内容应该符合WTO外,在程序上也应该符合透明度原则的要求,透明度原则反映了法治的要求,也符合国际惯例,这就要求有关部门在思想上转变观念,树立法治观念,并在立法过程中付诸实施。而首先是要把这行之有效的法律原则订入对外贸易法之中。
  (二)对外贸易经营权(主体)
  西方国家对外贸易法历来重视对外贸易经营主体问题,把它作为外贸制度的基础。美国外贸专家认为,是否允许个人或所有企业从事外贸,这是一国对外贸易法的基石,犹如一国宪法是否规定了人权一样重要。因为对外贸易主体问题直接关系到对外贸易的自由度(即自由化)问题。它涉及到几乎对外贸易的所有制度,比如工商管理、海关、外汇及税收等一系列法律,也就是说,对外贸易经营权是整个外贸制度开放的晴雨表。西方各国的外贸法对此都作出了相当宽松的规定,如:
  1.美国外贸法规定,美国国内主体自由获得贸易权
  美国贸易法对对外贸易的主体资格限制很少,只有个别的商品实行国营贸易。绝大多数美国自然人、法人、合伙等国内主体均可自动享有对外贸易经营权,并且由于美国实施较宽松的外汇管理政策,美元为可自由兑换货币,因而国内法律主体基本可以自由从事对外贸易,来自国家的限制和干预非常少。[10]
  2.日本的外贸活动基本上可自由进行
  日本规范对外贸易活动的基本法是《外汇及外贸管理法》。根据新颁布实施的《外汇及外贸管理法》的规定,政府只在必要时对外贸活动进行最低限度的管理和调抠,日本的个人和所有企业都可自由进行外贸活动。[11]
  3.韩国外贸经营资格的取得实行登记制
  《韩国对外贸易法》10条规定,企业从事对外贸易活动只实行登记制。产业资源部授权韩国贸易协会受理有关外贸经营的登记业务。有些情况下可以豁免登记,如该法第11条规定了一些可以豁免登记的情形,这主要是一些自需物品的进口,不需要支付货款的物品的进出口等等。
  但特殊商品进出口的经营需依照相关法律获得许可后方能进行,如药品、农药、有害化学物质、石油、香烟、人参、指定农产品和外国期刊电影等特殊商品进出口的经营需依照相关法律获得许可后方能进行。
  我国《对外贸易法》规定了国家实行外贸经营许可(审批)制度,外贸法排除了个人从事对外贸易的权利,同时对国内不同所有制企业的外贸经营权给予严格的许可权,但9条又规定了外商投资企业在自用的非生产物品及企业生产必需的设备、原材料和其他物资方面可以免除政府许可,从而造成在对外贸易经营权问题上的不平等和不平衡状态,即我国的自然人、内资企业和三资企业给予了三种不同的待遇。
  我国在加入WTO时承诺3年内放开外贸经营权。因此,在加入WTO三年后,即从2004年12月11日起应对这类企业(包括自然人)放开外贸经营权,完成从许可制及核准制向登记制的转变。因此,我国对外贸易法将规定,除国营贸易的货物外,所有在中国依法注册登记的企业都可以享有外贸经营权。
  (三)国营贸易
  1.国营贸易是各国外贸法中普遍存在的特殊概念
  外贸法上的国营贸易与我国计划经济时代的国营企业并非一个概念,和我国目前的国有外贸企业也不能完全等同,具有其特定的含义。根据世贸组织《1994关贸总协定》第17条和其他有关规定,所谓国营贸易企业是指在国际贸易中根据国内法律或在事实上享有专营权或特权的政府企业和非政府企业,其购买和销售活动影响了进出口水平和方向。因此,世贸组织中判断国营贸易企业的关键是看企业是否在国际贸易中享有专营权或特权,这与企业的所有制形式并无必然联系,其判断标准也不是所有制形式。因而无论是国有企业还是私营企业还是半官方的贸易机构,若它们在一个国家的国际贸易中享有专营权或特权,则都应视为国营贸易企业。
  2.国营贸易具有重要的地位和作用
  国营贸易具有重要的地位,在一国外贸法中发挥着重要的作用。国营贸易通常存在于关系国计民生和国家安全的关键贸易领域中。实行这种制度的好处是可以确保国家在一些关键领域享有直接的控制权,从而可以维护国家经济安全、保障人民群众生活,因此其在一国贸易中的意义不可低估,国营贸易因而成为国际上的一种通行做法,世贸组织各成员包括各西方大国也在不同领域中实行着不同程度的国营贸易。目前,世界范围内国营贸易制度主要集中在农产品方面,兼有若干重要的矿产品。有些欧洲国家也在烟草和食盐方面维持着国营贸易制度。在加拿大和澳大利亚,两国各设有一个专营销售局,而这两个企业控制着1/3的世界小麦出口。而在新西兰,一个牛奶专营国营企业控制着约30%的世界牛奶出口。由此可见国营贸易在世界贸易中占有的规模和地位。
  由于这些领域和产品都是国民经济的命脉所在,国家必须通过各种方式享有一定的控制权,因此国营贸易制度也就成为国际贸易中市场自由竞争原则的例外。但国营贸易制度对自由贸易客观上具有的破坏性却是显而易见的,50年前制定关贸总协定时就已经将其归为贸易壁垒,原因是其经营方式既可相当于一种变相关税又可作为一种隐蔽的数量限制,同时又容易造成市场垄断和竞争扭曲,对国际贸易的消极作用非常明显。如不加以严格控制,该例外会对多边贸易体系造成严重损害。因此,关贸总协定第17条及其《谅解》特地对此作了实体和程序方面的规定,以便将国营贸易置于多边贸易体系纪律的控制之下,防止政府通过国营贸易企业过多地介入市场经营活动和推行贸易保护主义。国营贸易企业要按照一般商业做法或者惯例来经营,不得滥用其特权限制其他非国营贸易企业参与竞争或以非市场手段来限制国际贸易的正常运行。同时,各成员有义务在对等互利的基础上进行谈判,以逐步消除此类障碍。
  (四)自由贸易区
  所谓自由贸易区通常是指签订有自由贸易协议的国家所组成的经济贸易集团,在成员国之间废除关税和数量限制,使区域内各成员国之间的商品可以自由流动,但各成员国仍保持自己对非成员国的贸易壁垒。自由贸易区是国际经济一体化组织中最基本、最一般的形式,一般具有两个方面的特征,一是在成员国内部取消贸易障碍,实现自由贸易,但没有共同对外关税;二是通常采取原产地规则。
  自由贸易区是世界范围内区域经济一体化的一种具体表现形式。由于科技的高速发展和各国经济相互依赖性的不断增强,区域内数个国家和地区联合起来统一对内对外经济贸易政策、消除各种贸易壁垒已经成为一种潮流,自由贸易区就是其中的一种联合形式。目前,建立自由贸易区已经成为世界经济发展的一个趋势,也是世界各国寻求发展本国经济、抵御经济衰退的一项重要举措。
  自由贸易区本身对非成员国具有歧视性,非成员国不能享受各种优惠待遇,这明显不符合世贸组织的基础原则——最惠国待遇。但自由贸易区产生的一些积极效应和全球多边贸易体系的目的并不冲突。例如,自由贸易区可以促进成员国内部经济贸易的增长,加快区域内部国际分工的深化和合作,促进各成员国贸易自由化的程度,吸引和扩大对外投资,增强成员国在世界贸易中的地位和谈判力量,从而最终达到促进经济增长的目的。而多边贸易体制在这些方面就有些鞭长莫及,不能完全取代自由贸易区。鉴于自由贸易区具有的积极作用,关贸总协定第24条对其作了特别规定从而使自由贸易区成为最惠国待遇原则的例外,并明确允许各成员国或各成员在其领土之间建立自由贸易区。目前,实践证明,自由贸易区对于多边贸易体系并未构成重大威胁?,相反,由于它的目标是区域内的贸易自由化,可以率先在区域实现内部贸易自由化,因此在一定程度上与多边贸易体系具有互补性,在某种程度上还可以推动多边贸易的发展。因此,自由贸易区和多边贸易体系可以共存,事实上世贸组织的很多成员同时也是各自由贸易区的成员。
  目前,自由贸易区的发展形势非常迅猛,在世界范围内其数量已经达到数十个,范围遍及各大洲,是区域经济一体化的主要形式。其中,北美自由贸易区和东盟自由贸易区最具典型意义,而北美自由贸易区也是世界上最大的自由贸易区。其他自由贸易区还有中欧自由贸易区、欧盟——拉美自由贸易区等等。总体来看,世界各国都非常重视通过建立和发展自由贸易区来为自己的经济发展服务,目前除亚洲的中国、日本、韩国以外,世界上几乎各主要贸易国均已参加自由贸易区,有的还是多个自由贸易区的成员。
  在这些自由贸易区中,北美自由贸易区具有典型意义。1988年美国与加拿大签订了美加自由贸易协定。该协定从1989年1月1日起生效。主要内容为经过10年的过渡期,双方逐步取消关税,实现贸易和投资自由化。1992年8月12日美国、加拿大、墨西哥三国达成《北美自由贸易协定》。1993年7月美国、加拿大、墨西哥三国又签订了建立北美自由贸易区的补充规定,决定建立北美自由贸易区。《北美自由贸易协定》主要内容包括六个方面。一是降低和取消关税。二是开放金融市场。墨西哥在7年内取消对美、加银行及保险公司的限制,在10内取消对证券公司的限制。成员国一致给予所有的北美金融公司“国民待遇”。三是采取原产地规则。为了防止非成员国商品通过转口方式进入区内享受关税优惠待遇,禁止成员国靠进口原料和零件进行简单加工或组装后形成的制造品享受自由贸易的好处,对来自区外商品采取原产地规则。这样,80%的产值就会在该贸易区内生产。四是保护知识产权。五是公平招标。六是放宽对外资的限制。
  我国目前为止还没有参加任何自由贸易区,这对于我国的外贸发展并非好事。对于我国来说,游离于自由贸易区之外,一方面使我国只能坐视积极参与区域贸易安排的国家在激烈的国际竞争中占尽先机,无法享受区域贸易安排产生的贸易创造效应;另一方面由于区域贸易安排对区内国家实行优惠待遇,其

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