查找:                      转第 显示法宝之窗 隐藏相关资料 下载下载 收藏收藏 打印打印 转发转发 小字 小字 大字 大字
【期刊名称】 《法治研究》
美国律师按时计费考
【作者】 李政辉【作者单位】 浙江财经学院
【分类】 律师
【中文关键词】 按时计费;虚假计时;不当计时;替代性计费方式;商业化
【期刊年份】 2009年【期号】 10
【页码】 87
【摘要】 按时计费是美国律师主导性的收费方式,兴起于上世纪60年代。按时计费的最大便利在于其运行简便,对法律事务具有宽广的适应性。但按时计费在为律师业带来表面高收入的同时,也带来众多的问题。不当计时严重损害了律师与客户的关系,并使律师成为“小时暴政”的牺牲品。应对按时计费弊端的方法很多,但彻底的解决方法并没有发现。律师商业化被归纳为现有问题的深层根源。
【全文】法宝引证码CLI.A.1156499    
  律师与客户的关系可以用不同的标准进行界定,[1]但毫无疑问,当客户付费给律师时,律师与客户的“交易性质”被显著放大,两者一致对外的协同性被内在的利益冲突所替换。
  在律师费的计付方式上,美国律师界的按时计费具有某种“迷人”的制度特质:这不仅是因为美国律师业的强大;也不仅是因为今日美国律师界所承受的“堕落”;[2]更重要的可能是按时计费制度天生的“信息不对称”属性。美国律师协会(ABA) 2002年关于按时计费的报告开宗明义:越来越清楚,当下美国法律职业的众多悲哀都交织在计费小时上。[3]
  一、按时计费的兴起
  按时计费与美国律师制度联系得如此紧密,以至于很容易误认其源起于美国计费历史之初,这种错觉甚至在美国律师中也广有市场,不少新生代律师就认为按时计费是美国司法制度的固有组成部分。但其实,作为一种大规模适用的收费方式,按时计费的历史实在是短暂,“律师也许会惊讶,按时计费普及是在20世纪50年代到70年代之间。评论者、管理人员和研究人员认为,在20世纪60年代,使用按时计费的律师超过了其他的计费方式。”[4]美国律师协会界定20世纪60年代标志着按时计费制的到来。
  “在二次世界大战前,律师一般是采用固定收费或风险收费,很少有人记录他们的时间。”[5]按时计费的成功之处在于自身特质与时代需求的契合。
  1.经济压力的产物。二战后,与美国经济的高歌猛进及其他职业群体收入增长相反,律师收入呈现出相对静止,也就是绝对下降的状态。“律师被二战后繁荣带给几乎每个人的收入急剧增长所抛弃了。”[6]以医生来对比,1940年律师的平均收入超过医生,但到1951年,医生的平均工资比律师高50% 。
  美国律师协会在律师与医生的收入对比中感到律师受到不公正待遇,美国律师协会1958年刊物上一篇文章的题目就是《职业收入:为什么医生赚得比律师多》。美国律师协会推荐的解决方法之一就是按时计费,从50年代后期开始,美国律师协会及其他律师团体一起发起促使律师采用计时制的运动。至少从数据上看,律师协会是对的,从60年代中期开始,律师的收入大幅上升,许多律师也将此归功于按时计费。
  2.客户的要求。促使按时计费产生的动因是律师与客户的共同追求,否则也不足以解释该种制度的绝对性胜利。客户主要考虑的是收费信息的公开与共享。固定收费具有某种随意性与不透明性,客户会产生缺乏讨论费用能力的感觉。按时计费至少使得客户对费用的构成与用途有了清晰的了解,并且在理论上,客户有随时终止自己所不需要服务的权利。虽然今日因为按时计费“身染沉疴”,律师与客户都有改进的意愿,并且多有学者认为按时计费天生就会在律师与客户之间创造出某种对立,但客观而论,按时计费将律师收费的内容“透明化”,有其适用基础。
  3.反垄断的产物。律师协会制定收费规则在上世纪40年代达到高峰,详细的收费规则如同“菜单”。规则制定的初衷是兼顾律师与客户利益,但规则所列举的与各项法律任务相匹配的“最低费用”凸现了职业色彩。各地的规则有些明示、有些暗示低于“最低费用”的律师可能会被禁止执业。与费用规制相关的争议不断,就此提出的反垄断诉讼获得了司法的支持。[7]各州的律师协会纷纷改弦更张,对律师费用的收取不作规定,全美律师协会也主张放弃对费用作明细安排。现在,美国律师协会的《职业行为示范规则》第1.5条对于律师费数额只规定了概括性标准—合理。律师协会退出确定费用的领域,给律师自行选择收费方式提供了可能。
  4.美国诉讼制度的改革。学者谢菲尔德与克劳德从美国1938年联邦民事程序的改革入手,发现上文所提到的律师收入下降与按时计费制度兴起的关联,并解释了为何律师与客户在60年代都欢迎向按时计费转变。1938年,联邦民事程序规则作出了一项更新,增加了庭前开示制度,这是一项较为激进的改进。该项规则在表面上只是赋予律师强制对方提供证据,但它本身演化成为一种“策略”,将诉讼的进展改变,诉前的重要性甚至超过了庭审。对于案件的双方律师,庭前取证及做准备的时间与费用增加,并带动整个案件费用上升,而整个案件的时间进度与费用的不可预计性极为突出。[8]这给一直适用的固定收费制带来了几乎不可克服的困难,并与战后律师收入的下降直接相关。按时计费至少具有两方面的作用:用于客户控制不断上升的费用;为律师收费构建更好的基础。
  对证据开示进行经济分析,在律师与客户决定计费方式时,有两个因素相互制约:风险(案件成本)与道德危险。一般而言,律师对风险的偏好程度低于客户。当风险可控时,显然道德风险较不容易发生,固定收费的优势就超过了其可能带来的不利。当案件处理成本上升并不可预测时,则选择按时计费对双方都有利,因为它将风险从律师转到客户,同时客户享有费用可能下降的好处。
  按时计费取得统治地位的原因还在于:第一,律师关注自己服务与自治的传统。第二,美国大律所的出现。战后正是美国大律所涌现的阶段,20世纪50年代后期,美国有38家律所超过50人,到1988年甚至有100家律所超过了200人。按时计费制度适合作为律师事务所的内部管理制度。第三,法律运作日趋复杂,集团诉讼与大型的企业并购等商事交易对律师服务提出了更高的要求,按时计费具有更强的适应各种业务的能力。
  二、按时计费的运行实践
  作为一种普遍使用的计费方式,按时计费居然没有明确的操作规则或指引,只是属于“习惯”。从一个初学者的眼光看,“他一进入的时候没有或者只有很少的关于如何计时的经验。一般,律所员工从资深律师那里获得计时指导—‘记录每一分钟,我们在后面调整账单’”。[9]
  按时计费只包含两个因素,即每小时费率与工作小时,两者相乘得到收费数额。
  小时费率的确定一般取决于:(1)律师的从业经验,以2008至2009年数据为例,20年以上的律师平均是465美元/小时,11年到19年的律师是410美元/小时,逐次下降,到律师助理的收费标准是130美元/小时。[10](2)律师事务所的行业地位,大律师事务所的小时费率较之小律师事务所普遍更高,大律所的费率一般是200~500美元/小时。(3)地区差别,显而易见,经济发达地区的费率将更高,如纽约。在按时计费的探讨中,费率很少受到关注,主要原因在于费率受到客观条件的决定,律师调整的余地较小,并且费率规定在律师服务合同中,争议较少。
  按时计费的重点在于工作时间,而按时计费所有的问题也因计费时间而生。什么时间可作为计费时间?事实上,只有服务于特定客户,需要使用法律专业知识的时间才可作为工作时间,例如参加会议或庭审及在途时间。而下列这些活动虽与客户有关,但不得计入工作时间,如与客户的私人或电话交流的时间;制作时间单并向客户解释的时间:纠正本律所人员错误的时间;从现有客户处挖掘新业务的时间或介绍新业务的时间,除非律师受雇的责任在此。必须区分律师的办公室时间与律师向客户的计费时间,因为律师在办公室中总要从事一些个人活动,所以“作为一般规则,专家解释大约三分之一的办公室时间都不可作为计费时间”。[11]正是以此为基础,律师一天计费时间超过12小时就是可疑的,而一年的计费时间超过2000小时也有虚报的可能。
  按时计费要求计时准确。律师在计时活动中使用“计时单”,一般做成表格形式,标明每一事项所花费的具体时间,时间单元一般是6分钟,也有用10分钟作为单位,但很少有超过15分钟的计时单元。计时单元越短,计时结果也就越精确。在计时程序上,计时主体应该是活动的实施者。在实践中,该项规则容易遭到违反,律师可能会由相应的秘书或助理来进行计时,这易引起欺骗,是一种不正当的行为。计时特别强调及时性,因为及时计时是非常繁琐的工作,律师怨言很大,不及时不可避免。极端的情况为,“一个律师在3个月后写他的计时单,并且不看他的日历”,[12]这与后文论述的“虚假计时”也就一步之隔。
  作为按时计费的理想结果是每一项法律活动都真实反映在计时单上,而这样的计时单应非常详尽。“律师账单非常详细,包含了所提供法律服务的信息,法律主题探讨的信息,确定解决法律事务所运用的战略”。[13]
  按时计费运行至今已有半个世纪,支撑按时计费的理由何在呢?
  1.方法简单。能够找到支持按时计费最主要的理由就是这种计费方式的简单易行,用工作小时乘以小时费率就可以。简单是对法律市场所有的参与者而言的:(1)对于律师来说,按时计费避免了对每一次即将展开的法律服务进行估价,而事实上,这非常困难,因为即使相同的服务对不同的客户也会产生不同的效果。(2)对于客户而言,按时计费是最易理解的方式。虽然针对每一法律事项单独商谈费用并非不可能,却也是成本高昂的活动。(3)对于监督者而言,包括律师协会与法官,通过时间判断律师的工作价值不但具有合理性,而且更加具有可行性。
  2.宽广的适用性。按时计费胜出的另一大法宝是对所有的法律业务适用,无论是传统的诉讼业务,还是新型的商事业务,或者未来开发出来的业务类型。其实,即使是一项非常传统的法律事务,也可能会有复杂的隐情在内而使得处理过程艰难生涩,较之以其他计费方式,按时计费无疑具有更大的合理性。[14]
  3.建立了律师事务所的内部管理体制。在律师事务所中,存在合伙人、律师、律师助理、辅助人员的层级结构,这种结构依靠按时计费获得了支撑。在用小时标识每一个律师之后,管理至少显得更加简单,例如在决定招聘员工时,就可以预计其承担的工作量,在日常也可通过小时数进行考核。对于每一个律师而言,小时是工作成果的体现,是自身获得提升直至合伙人的通道。“律所倾向于接受达尔文主义,任务流向更有能力的员工与合伙人,所以忙的律师—那些有2000小时或更多工时的律师一定是更好的律师。”[15]
  其实,在美国的法律文化中,支撑按时计费的还有一种对于律师职业的尊重,因为他们知道“高质量的律师服务很耗费时间”[16]。只是按时计费的运行优势并不能保证它获得好的运用,实践中按时计费似乎正在走向反面。
  三、按时计费的弊端
  按时计费使得律师牢牢控制计费的主动权,“律师只在内心拷问自己是否诚实”。[17]结果如何呢?普遍的评价并不乐观。“今日法律职业最大的挑战就在于战胜律师不可信这一耻辱。而导致律师不可信的原因之一在于不道德的按时计费的普遍化。”“似乎美国获得一致的观点就是所有的律师都过度计费”。[18]依照统计数据,情况更为严重。在勒曼教授的调查中,所有的20位受访律师都报告了计费实践中的某种欺诈。[19]
  上世纪90年代,一名律师将按时计费评价为“恐怖的系统、不可信任、令人羞耻的浪费”。[20]按时计费给法律职业带来的问题在三个方面展开:律师与客户关系、律师事务所的内部管理、律师自身的生活。
  (一)律师与客户的关系
  按时计费中的不正当行为可分为:虚假计时、不当计时、有争议的计时等类型。无论是何种计时不当,律师都是给自己的计费时间做了不适当的增加。
  1.虚假计时(padding)。 虚假计时指律师就根本没有做的工作进行计时收费。在程度上,虚假计时是最为严重的一种计时不正当行为。在极端的情况下,虚假计时比较容易发现。一位北卡罗莱那律师一天作为收费的小时居然有90个小时,这位律师最终受到了15年监禁与4万美元罚款的处罚。[21]在另外一个进人司法程序的案例中,一位律师制作了一份虚假的时间单,对并不存在的工作进行计费。法官将这个方法描述成“完全的虚构”,共有计费98700美元的工作从没有做过。[22]
  在调查中,超过一半的律师相信向客户计费的小时中至少有5%属于虚假计时。以至于曾有学者感叹:“虚假计时如此的普遍,一些观察者质疑它是否不会再被批评者视为欺诈客户”。[23]除了一天计时超过24小时的情况,发现虚假计时非常困难。这种困难不但是对客户而言,即使律师事务所的合伙人要审查出计时中的虚假也极为困难,因为分析律师的工作并估算出时间是不可完成的工作。“账单虚构如此难以证明,不诚实的计费可以被称为‘完美的犯罪’”。[24]
  2.不当计时(over billing)。虽然工作时间实际存在,却并不意味这是向客户的合理收费时间,实际上,在律师事务所提供的服务中,可以存在大量的不当计时。不当计时属于不违法但不道德的计时(legal butunethical)。在勒曼于1990年最早对按时计费进行研究时,他就观察到了不当计时的存在—律师做一些不必要的工作,并进行计费。一个律师总结道:法律研究可以详尽,也可简略,这要看诉讼中的付费数量。在一个事例中,一家公司对两个律所提供了相似的两个项目,一家律所做了尽可能多的工作,形成的备忘录就有两英寸厚,计费达到了10万美元,而另一家律师事务所只做了一个15页的备忘录,计费为1500美元。客户对此种差异惊讶不已。另外一个事例中,为一大公司的游说活动提供法律服务的律所派了8个人全职追踪立法过程,计费50万美元。当公司的人到律所时,他们就像“走进餐馆厨房的食客”,看到8个人忙成一团。上述两个事例属于不当计时中最为典型的情形,称为“过分热心”。法律界的人员估计至少有10%的律师工作是为了增加小时而不是客户所需要。以一名律师的经验来说,过多的电话与连续的备忘录就属于典型的“繁忙工作”。
  不当计时的类型还有:将律所中律师助理与行政秘书的工作计入律师的工作时间,这导致计费费率的提高甚至是将根本不应计时的时间列入,属于虚假计时与不当计时的过渡地带;律师从事行政工作,而这些本不应由律师去做,如布置会议室。
  不当计时较之虚假计时更难以发现,也更富有争议性。但必须承认,不当计时与虚假计时在欺诈客户上只是程度不同,从发展的角度看,不当计时的下一步就是虚假计时。
  3.有争议的计时类型。在按时计费的发展史中,出现了一些计费上的困惑,其中突出的就是双倍计费与循环计费。
  双倍计时(double billing)指律师对多个客户就同一个时段计费,不同于虚假计费,该时段的工作确实满足了多个客户的需要。例如,律师接受一名客户的任务出差,在出差途中为另一客户拟定他所需要的合同,则在途时间就具有了向谁计费的问题,是否可以同时向两个客户计费?
  循环计费(recycled billing)是指律师向客户计费已经发生的时段,而这个时段并非专门用于该客户。例如一个律师为客户起草遗嘱,他使用的是储存在电脑中的文本,然后在该文本上依照个案作出调整。在计费时,律师对文本的起草等基础工作计时7个小时,对调整文本计时1个小时。
  双倍计费的道德可非难性并不明晰。在一项对500名律师的调查中,当被问及双倍计费是否道德时,38%的回答者认为即使没有告知客户,

  ······

法宝用户,请登录后查看全部内容。
还不是用户?点击单篇购买;单位用户可在线填写“申请试用表”申请试用或直接致电400-810-8266成为法宝付费用户。
【注释】                                                                                                     
©北大法宝:(www.pkulaw.cn)专业提供法律信息、法学知识和法律软件领域各类解决方案。北大法宝为您提供丰富的参考资料,正式引用法规条文时请与标准文本核对
欢迎查看所有产品和服务。法宝快讯:如何快速找到您需要的检索结果?    法宝V5有何新特色?
本篇【法宝引证码CLI.A.1156499      关注法宝动态:  

法宝联想
【相似文献】
【作者其他文献】

热门视频更多