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【期刊名称】 《金融法苑》
从比特币看虚拟货币的困境与出路
【作者】 俞文秀
【作者单位】 北京大学法学院国际经济法方向{硕士研究生}
【分类】 货币管理法【期刊年份】 2014年
【期号】 1【总期号】 总第八十八辑
【页码】 19
【全文】法宝引证码CLI.A.1193472    
  
  2013年12月5日,中国人民银行联合五部委发布《关于防范比特币风险的通知》(以下简称《通知》),认为“比特币不是由货币当局发行,不具有法偿性与强制性等货币属性,并不是真正意义的货币,不能且不应作为货币在市场上流通使用。”《通知》还要求现阶段,各金融机构和支付机构不得以比特币为产品或服务定价,不得买卖或作为中央对手买卖比特币,不得承保与比特币相关的保险业务或将比特币纳入保险责任范围,不得直接或间接为客户提供其他与比特币相关的服务。但同年,比特币却在德国获得合法地位,赋予同外汇同等的地位,被德国财政部认定为“记账单位”,具有结算功能,可以用来交税和从事贸易活动,这是比特币自诞生以来全球首次被承认合法。而且德国最大的比特币交易平台Bitcoin.de与德国Fidor银行达成了合作协议,授权代理比特币交易业务,并被纳入德国金融监管体系之中,遵守反洗钱法等金融市场规范。[1]由此关于比特币到底是网络极客(Geek)一时炒作的泡沫,还是类似黄金的全新货币形式,抑或主权货币的替代者,引起了激烈讨论。
  比特币(英文为Bitcoin,简写为BTC,货币符号为$),是一种用开源P2P软件生成的新型电子虚拟货币。最初由日本程序员中本聪(Satoshi Nakamoto)于2009年提出,其在开源社区Sourceforge.net上搭建了一个Bitcoin项目,结合开源软件和密码学中块密码的工作模式,在P2P对等网络和分布式数据库的平台上,开发出比特币发行、交易和账户管理的操作系统,让遍布整个对等网络用户端的各节点,按照其种子文件达成网络协议。中本聪承诺比特币将成为类似电子邮件的“电子现金”,在无须审批、人人有权发行的前提下避免通货膨胀,并无法伪造。[2]用户可以通过复杂的算法和大量计算资源来获取比特币,只要下载了开源客户端,让自家电脑参与解决数学难题,最终获胜就能获得这种虚拟现金,这一方法被广泛称为“挖矿”(Mine)。[3]当然,用户也可通过诸如Mt. Gox、Bitlnstagnt和Coinbase的交易机构服务来购买比特币。
  关于比特币的使用,用户需要下载免费的开源软件客户端,买到的比特币就会存在用户计算机的数字钱包里。用户同时会获得一个号码,可以匿名进行交易。[4]
  用户不仅能在各类在线交易平台使用比特币,还可以通过多个交易平台将比特币兑换成现金,交易费用比传统的支付手段低。
  一、比特币:泡沬还是黄金?
  比特币方案被设计为一个没有中央货币当局参与的分散系统,可以在不同平台上购买,然而新的货币只能通过挖矿活动被创建。因此,货币供应量不依赖于任何虚拟央行的货币政策,而是根据感兴趣的用户执行特定活动来发展,使货币供应量以可预见的速度发展[5],每个区块生成的比特币数量呈几何下降,每四年减少50%,2140年左右总量将达到2100万的极限。因此就有人把比特币比作黄金贵金属。但同时也有人指出比特币存在着通货紧缩、缺乏内在价值和信用保证等问题,不过是虚拟经济催生的网络泡沫。
  首先关于通货紧缩,一方面以庞巴维克、米塞斯和哈耶克为代表的奥地利学派的经济学家主张比特币是终结政府垄断货币、回归金本位,进而避免通货膨胀的完美货币;[6]另一方面以Sweeney夫妇为代表的另一派经济学家,却质疑类似比特币模式的定量发行会造成通货紧缩螺旋(deflation spiral)。[7]文章认为,现尚流动性不足的比特币未来可以通过单位的无限分割来满足增长的交易需求,相应地,商家也会灵活地对他们商品和服务的比特币价格作出调整。[8]
  其次关于内在价值,一派人认为,与年轻的比特币不同,黄金在漫长的历史中除了成为货币外,还演变为装饰元素,拥有自身的使用价值,相反比特币仅仅是存储在计算机中的比特;而另一派人认为比特币不是空想设计的虚拟货币,是经过计算“生产”出来的。就像采矿需要众多的人力和物力,比特币的产生同样消耗了大量的计算资源,这从某种意义上来说也是固化在商品中的社会必要劳动时间。
  最后关于信用保证,这是比特币发展面临的最大质疑。布雷顿森林体系的解体已经颠覆了金本位制的货币体系,目前各国法定货币的发行都是依靠国家信用作保证,而比特币缺乏一个拥有信用保证的发行机构,没有担保及保证金,在初期很难被大多数人信任。经济学家克鲁格曼认为比特币只能在特定网络范围内使用,不应由任何政府来支持其作为货币其流通,并提出亚当?斯密在18世纪就曾反对金银作为货币的观点,认为金银等贵金属背后的资源价值仅仅是符号性的,不能因为比特币的创造耗费了资源就认定其有作为货币的基础。[9]但文章认为,比特币可以通过参与人数、使用范围以及影响力的增加来提升社会信用。当越来越多的人加入到比特币系统中,比特币也能真正成为一个稳定可靠的货币。
  正如大多数新生事物一样,比特币在发展初期显现出利弊参半的特征,主要原因是社会信用不足,大部分人仍处于观望状态。美银美林在2013年12月发布的关于比特币的研究报告中预测,“比特币能够成为电子商务的一种主要支付方式,并且成为传统货币交易的有力竞争者。”[10]尽管在可以预见的将来,货币基础应仍是主权信用,试图以社会信用为基础的比特币是不可能取代各国货币的,但P2P类型的虚拟货币会迎来迅速发展,并获得越来越多的市场认可,从而合法地从虚拟世界进入实体经济。[11]
  二、虚拟货币的发展与困境
  作为网络虚拟货币的新成员,比特币的出现让大众重新认识了虚拟货币。现在,虚拟货币的具体起源已经无从考证,但虚拟货币家族成员的大大丰富却是不争的事实。在比特币之前,腾讯Q币、新浪u 币、百度币、盛大元宝、网易P0P0币、联众币、猫扑MM币等已经成为互联网上炙手可热的“货币”。第一个虚拟货币的产生也许是偶然的,但站在产业高度看,考虑交易费用减少所带来的经济效益,虚拟货币的诞生和发展却是必然的。[12]
  (一)货币的形态与发展阶段
  货币作为便利人们商品交易的支付手段,形式不断演变,从早期的以物易物、贝壳、稀有金属、纸币、借记卡、信用卡到现在的电子货币、虚拟货币。[13]虚拟货币是借助于电子信息网络技术,在网络虚拟环境中产生的,并在虚拟社区中作为局部等价物或一般等价物使用的货币。
  根据发行主体或产生机制的不同,虚拟货币的发展可以分为初级虚拟货币[14]和高级虚拟货币两个阶段:法小宝
  (图略)
  高级虚拟货币,是由中央银行或者特定机构发行,或不存在发行主体而以特定机制产生,被所有商家接受作为支付手段,可以在虚拟世界和现实世界中流通的法定货币。这是网络经济发展到一定阶段出现的一种货币形式,体现了虚拟货币正消费外部性,[15]它最大的发展就是与传统货币可以进行双向兑换,可以在现实世界中流通,如下图所示:
  (图略)
  比特币的设想便是作为高级虚拟货币,能够作为法定货币突破虚拟世界的限制进入现实世界流通。
  另外,需要辨析一个与虚拟货币相关的法律概念——电子货币。电子货币随电子商务风潮而崛起,是一种由消费者占有、存储在一定电子装置中、代表一定货币价值的“储值”或“预付价值”的产品。[16]形式上可分为不以计算机为媒介的储值卡、电子钱包等电子货币,和以计算机为媒介的电子货币。[17]关于虚拟货币与电子货币两者的关系,学界观点不一。本文采取欧盟《关于电子货币机构业务开办、经营与审慎监管的2000/46/EC指令》(以下简称《2000/46/EC指令》)[18]中电子货币的定义,当发行人兼为商品或服务的提供者时,发行人所发行的储值卡不属于电子货币。同样,美国对电子货币的发行主体也没有拓展到普通网络服务商身上,其《电子资金转移法》(Electronic Fund Transfer Act, 1978)和《联邦存款保险法》(Federal Deposit Insurance Act,1950)中所规定的电子货币就没有涉及虚拟货币。[19]因此可以认为,发行人兼任商品提供者的初级虚拟货币不属于电子货币,但高级虚拟货币已经具有货币的基本职能,与传统货币存在着稳定的兑换关系,是一种特殊形式的电子货币,可以适用电子货币的相关规定。
  (二)新型虚拟货币崛起所带来的法律挑战
  比特币的产生除了引起经济学上的若干争议,作为新型虚拟货币,对包括银行法、证券法、税法、消费者保护法等传统金融法律体系也带来了巨大冲击。
  1.法律属性。在世界范围内,比特币一般被认定为一种虚拟商品而受到法律保护,但能否拥有“货币”的法律地位争议较大。目前只有德国和美国[20]明确将比特币视为合法货币,新加坡、挪威和丹麦先将其视为一种商品资产,拟将该种虚拟货币纳入法律保护范围,并课征资本利得税。而中国大陆和台湾地区在2013年12月先后发文宣布比特币不视为有效的交易结算工具,同样做法的国家还有马来西亚[21]、印度尼西亚、泰国、印度[22]、韩国、俄罗斯[23]等。
  如果得不到法律承认,意味着使用比特币支付的行为并不能受到法律保护,不仅将给持有和使用比特币带来高风险,也会给接受它的商家和个人带来税收申报上的不便,商家接受比特币的行为将被看做以物易物的交易,而与普通交易相比会带来税收申报方面的不便。因此,今后比特币若想合法流通并在发生损害后受到法律的保护,首先面对的问题就是如何获得合法的“货币”地位。
  2.资金安全。首先,比特币作为在网络系统中存在和运行的货币,操作系统安全是必须首要考虑的问题。尽管中本聪从财务动机的角度论证了挖矿过程的可靠安全性,[24]但事实上已有不少比特币网站被黑客攻击,如2012年Bitcoinica因遭到网络攻击,丢失用户存款,并于同年8月被诉赔偿。[25]又如事故不断的Mt. Gox,不时短暂性暂停交易,甚至面临破产风险。[26]尽管如此,比特币的支持者仍坚称,比特币系统没有失败,问题在于,特定的交易平台没有足够强大的保障措施。因此法律如何监管比特币中介的风险、督促交易平台改善安全保障措施,是未来比特币监管的一项重要内容。其次,由于高度的匿名性,比特币可能会成为一种合适的货币替代品,用于避税、毒品交易和洗钱等活动。[27]但是相同的问题在使用现金时也可能发生:现金不仅可用于毒品交易、洗钱或逃税,也可能会被偷走,只不过不是从一个数字钱包,而是从一个真的钱包中。所以问题不在于货币(物理或数字)的形式,而是使用者用它做什么。不过,如果使用数字货币本身会使调查和执法复杂化,可能有必要对其进行特殊要求。
  因此,比特币需要在交易、占有等方面纳入个人财产申报、银行业反洗钱系统、反内幕交易、反市场操纵等体系,比特币的交易所和存储机构也可能需要牌照发放制度和政府监管。目前一些发展较快的比特币交易所和支付服务提供商,都在积极地探索和监管机构合作,通过申请牌照、积极同监管部门沟通等方式,力争将比特币支付纳入监管框架。
  3.信息公开。比特币系统非常复杂,不易为所有潜在用户了解。但与此同时,用户可以轻松下载应用程序并开始使用,即使他们实际上并不知道系统如何工作或他们正在承担怎样的风险。因此有人将比特币的运行比作庞氏骗局,[28]用户进入系统,通过用真实货币购买比特币,但只有在新用户想加入系统时才能离开并取回资金。
  尽管基于目前的知识基础,难以评估比特币系统是否属于庞氏骗局,但从财务角度来说,比特币对它的用户而言确实是一个高风险系统,出于流动性不足的客观情况,持有者很难自主退场。如果人们试图摆脱这个系统,它很有可能崩溃。因而在法律监管方面,如何通过降低信息不对称、控制比特币持有人的风险,并促进透明度和公信力,应是立法和执法的重点内容。
  4.现有法律的限制与缺位。从比较法的角度来看,目前世界各国对包括比特币在内的虚拟货币基本没有完善的立法,且大多持否定态度。
  (1)欧盟。欧盟议会与理事会通过了迄今为止全球有关电子货币,主要是电子货币机构监管的两个最重要的指令,即《2000/46/EC 指令》和《关于信用机构业务开办与经营的2006/48/EC指令》。[29]
  指令主要对电子货币机构的开业、经营和审慎监管进行规范。其中对电子货币机构的业务活动范围限定为电子货币发行业务与发行以外的其他业务两大类。发行以外的业务,一般只局限于提供与电子货币密切关联的金融与非金融服务和代表其他企业或公共机构在电子设备上储存数据两种。另外为了降低电子货币业务可能导致的风险,明确规定电子货币机构不能从公众吸收存款或其他应付款。
  (2)美国。早在比特币出现之前,就有其他虚拟货币试图实现与现实货币的双向兑换,例如“林登币”,当时引起了关于虚拟财产法律定性的讨论(Bragg v. Linden Lab)。[30]另外围绕税收、洗钱等问题,美国有关议员已经针对虚拟经济提出了相关议案。在美国司法部的计算机犯罪和知识产权网站和联邦调查局的网络犯罪举报中心都有虚拟经济管理的职能。[31]比特币的兴起再次引发了美国政府对虚拟货币监管的探讨,2013年3月美国财政部金融犯罪执法系统FinCEN发布了《虚拟货币个人管理条例》,[32]对虚拟货币进行了界定,并阐述虚拟货币在一定条件下可转换为实际货币,此举被视作承认比特币合法货币地位的积极信号。
  (3)韩国。韩国网络游戏产业发达,较早地面临了虚拟财产和虚拟货币所带来的诸多问题。韩国已经立法承认网络游戏玩家对虚拟财产的所有权,但在面对虚拟货币带来的利用游戏虚拟货币、物品兑换成现金进行赌博等现象的猖獗问题上,韩国2006年《游戏产业振兴法修正案》中对虚拟货币交易加以禁止,不允许将游戏里的虚拟物品、游戏币兑换成现金,并下令对于已经开展此类服务的eBay等电子商务网站停止提供这种现金交易服务,违者处以5年以下有期徒刑或给予5000万韩元以下的罚款。[33]
  (4)中国。我国目前暂时没有专门调整虚拟货币的法律,我们只能从政府文件和相关法律规定中探寻官方态度。
  目前有关对虚拟货币的直接规范,除了央行针对比特币发布的文件外,还包括:第一,文化部、国家工商行政管理总局、公安部等十四个部委2007年2月15日发布的《关于进一步加强网吧及网络游戏管理工作的通知》(以下简称《通知》)在打击利用网络游戏赌博行为中涉及了虚拟货币的规定;表示了中国人民银行对网络游戏虚拟货币的规范和管理的态度,以防范虚拟货币冲击现实经济金融秩序。《通知》规定,“要严格限制网络游戏经营单位发行虚拟货币的总量以及单个网络游戏消费者的购买额;严格区分虚拟交易和电子商务的实物交易,网络游戏经营单位发行的虚拟货币不能用于购买实物产品,只能用于购买自身提供的网络游戏等虚拟产品和服务;消费者如需将虚拟货币赎回为法定货币,其金额不得超过原购买金额;严禁倒卖虚拟货币。违反以上规定的,由中国人民银行按照《中华人民共和国中国人民银行法》(以下简称《人民银行法》)第三十二条、第四十六条的规定予以处罚。”《人民银行法》第三十二条规定了中国人民银行对各种金融行为的检查监督权力,第四十六条规定了罚则。由此可见,中央银行注意到虚拟货币对金融监管体系的威胁,一旦形成威胁,可以对虚拟货币的发行按照金融行为进行管理。第二,国家税务总局对北京市地税局《关于个人通过网络销售虚拟货币取得收入计征个人所得税问题的请示》的批复中明确规定,个人通过网络收购玩家的虚拟货币,加价后向他人出售取得的收入,属于个人所得税应税所得,应按照“财产转让所得”项目计算缴纳个人所得税。第三,文化部和商务部在《关于加强网络游戏虚拟货币管理工作的通知》(文市发〔2009〕20号)中首次明确了网络游戏虚拟货币的适用范围,对当前网络游戏虚拟货币与游戏内的虚拟道具做了区分;规定从事相关服务的企业需批准后方可经营,并对网络游戏虚拟货币的使用范围作出了严格规定,不得用于支付、购买实物产品或兑换其他企业的任何产品和服务,防止网络游戏虚拟货币对现实金融秩序可能产生的冲击。
  另外,关于虚拟货币的法律地位,《人民银行法》第十六条规定:中华人民共和国的法定货币是人民币。这一排他性规定,否定了现有法律框架内其他任何形式货币成为法定货币的可能性。同时,该法第二十条和《中华人民共和国人民币管理条例》第二十九条规定,任何单位和个人不得印制、发售代币票券,以代替人民币在市场上流通。虽然比特币电子化、去中心化的特性决定了该条法律并不能适用于比特币,但我们从这条法律中可以感受到立法者对于维护人民币唯一法定货币地位的决心。
  关于虚拟货币的可接受性或流通性,中国人民银行在2005年10月26日发布的

  ······我我我什么都没做

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